Kraten Reads: เดอะลักส์

ตั้งใจมานานแล้วว่าจะเอาต้อนต้นของเดอะลักส์มาเป็นตัวอย่างให้คุณผู้อ่านหน้สใหม่

นี่คือส่วนหนึ่งในบทที่หนึ่งนะคะ

ครอบครัวริชมอนด์ เฮยส์

ขอเรียนเชิญท่านร่วมงานเลี้ยงเต้นรำที่จัดขึ้นเป็นเกียรติแก่เวบสเตอร์ ยังแฮม สถาปนิก

ในตอนค่ำของวันเสาร์ ที่สิบหก กันยายน ณ เวลายี่สิบเอ็ดนาฬิกา

ที่คฤหาสน์ใหม่ของครอบครัว เลขที่ 670 ฟิฟท์อะเวนิว นครนิวยอร์ก

กรุณาแต่งชุดคอสตูม

“พวกเขาถามถึงลูกกันใหญ่” หลุยซ่า ฮอลแลนด์ บอกกับอลิซาเบธเบาๆ แต่ด้วยนำ้เสียงเอาจริงเอาจัง

อลิซาเบธถูกฝึกให้เป็นเครื่องเชิดหน้าชูตาของแม่มาสิบแปดปีเต็ม นอกเหนือจากความสามารถอื่นๆ แล้ว เธอยังเป็นผู้เชี่ยวชาญในการตีความโทนเสียงของแม่ด้วย น้ำเสียงครั้งนี้หมายความว่าอลิซาเบธจะต้องกลับไปที่ห้องบอลรูมใหญ่และเต้นรำกับคู่เต้นที่แม่เลือกให้เดี๋ยวนี้ ซึ่งก็คงจะเป็นชายหนุ่มที่มีสายเลือดดีน่าอิจฉา แต่อาจจะมาจากตระกูลที่แต่งงานด้วยกันเองมากไปสักนิด

อลิซาเบธยิ้มขอโทษสาวๆ ที่เธอนั่งอยู่ด้วย มีแอนมารี เดออัลเลมเบิร์ตและอีวา บาร์เบย์ที่เธอได้พบในฤดูใบไม้ผลิที่ฝรั่งเศส ทั้งคู่แต่งตัวเป็นชาววังสมัยพระเจ้าหลุยส์ที่สิบสี่ อลิซาเบธเพิ่งบอกกับพวกเธอไปว่า ตอนนี้ปารีสช่างดูห่างไกลจากเธอเหลือเกิน แม้เธอจะเพิ่งก้าวเท้าลงจากเรือกลไฟข้ามมหาสมุทรแอตแลนติกกลับมาเหยียบพื้นดินในนิวยอร์กเมื่อเช้านี้เอง

แอกเนส โจนส์ เพื่อนเก่าของเธอนั่งอยู่ริมเก้าอี้คู่รักบุผ้ายกดอกลายทางสีนวลสลับทองข้างๆ เธอ แต่ยังไม่เห็นวี่แววของไดอาน่า น้องสาวของอลิซาเบธเลย เป็นไปได้ว่าเธอรู้ว่าตัวเองกำลังถูกเพ่งเล็งอยู่ ซึ่งก็ถูกของเธอแล้ว อลิซาเบธรู้สึกหงุดหงิดใจกับความดื้อรั้นเป็นเด็กไม่รู้จักโตของน้องสาวขึ้นมาทันที แต่ก็รีบสลัดความรู้สึกนั้นทิ้งไป

เป็นเพราะไดอาน่าไม่มีโอกาสได้ออกงานแนะนำตัวสู่สังคมเหมือนที่อลิซาเบธได้เข้าร่วมเมื่อสองปีก่อน หลังจากที่เธออายุครบสิบหกปีได้ไม่นาน บุตรสาวคนโตของตระกูลฮอลแลนด์ได้ถูกอบรมโดยครูสอนวิชากุลสตรีมาหนึ่งปี ในบรรดาอาจารย์ทั้งหลาย เธอกับเพเนโลพี เฮยส์เข้าเรียนร่วมกันกับครูคนหนึ่ง ทั้งคู่ได้รับการสั่งสอนเรื่องการวางตัว การเต้นรำและภาษาสมัยใหม่ ส่วนไดอาน่าพออายุครบสิบหกปีเมื่อเดือนเมษายนที่ผ่านมา กลับไม่ได้เข้างานฉลองใดๆ

ตอนนั้นอลิซาเบธก็ไปต่างประเทศเพราะครอบครัวเธอต้องไว้ทุกข์ให้กับพ่อ ดังนั้นงานเลี้ยงใหญ่โตจึงเป็นสิ่งที่ไม่สมควร ไดอาน่าจึงได้เริ่มออกงานเลี้ยงเต้นรำกับอาเอดิธที่เมืองซาราโทก้า ตอนไปตากอากาศช่วงหน้าร้อน จะถือสาที่เธอไม่รู้มารยาทในการออกสังคมก็คงไม่ได้

“แม่รู้ว่าลูกเสียใจที่ต้องทิ้งเพื่อนมา” มิสซิสฮอลแลนด์พูดพลางดันลูกสาวออกจากห้องนั่งเล่นที่เต็มไปด้วยเสียงซุบซิบของผู้หญิงเข้าไปในห้องบอลรูมใหญ่ อลิซาเบธอยู่ในชุดสาวเลี้ยงแกะผ้าทอเนื้อหนาสีขาว หญิงสาวดูสดใสและสูงเป็นพิเศษยามยืนข้างมารดาที่ยังคงสวมชุดสีดำไว้ทุกข์ของแม่หม้าย เอ็ดเวิร์ด ฮอลแลนด์จากไปเมื่อตอนต้นปี และแม่ของเธอจะต้องแต่งตัวไว้ทุกข์อย่างเป็นทางการต่ออีกหนึ่งปี “แต่ดูเหมือนว่าลูกเป็นสาวน้อยที่ใครๆอยากเต้นวอลท์ซด้วยมากที่สุดในคืนนี้”

อลิซาเบธมีใบหน้ารูปหัวใจกับเครื่องหน้ากระจุ๋มกระจิ๋ม ผิวเธอขาวเนียนละเอียด ได้มีเด็กหนุ่มคนหนึ่งที่ไม่ได้มาร่วมงานบอลรูมของริชมอนด์ เฮยส์ กล่าวชื่นชมเธอเช่นนั้น เธอมีริมฝีปากขนาดและรูปร่างเท่าลูกพลัม เธอพยายามบังคับให้ปากนั้นคลี่เป็นยิ้มตอบรับแม่อยู่ในตอนนี้ ถึงเธอจะกังวลกับโทนเสียงของแม่ ซึ่งมีนำ้เสียงร้อนรนชวนให้วิตกแฝงอยู่ในท่าทีเย็นชาหมางเมิงอันเป็นบุคลิกประจำของมิสซิส ฮอลแลนด์ อลิซาเบธสังเกตโทนเสียงนั้นได้ทันทีที่เธอลงมาจากเรือลำยักษ์ เธอไม่ได้อยู่บ้านตั้งแต่เมื่อเสร็จจากพิธีศพของพ่อเมื่อเก้าเดือนก่อน เธอใช้เวลาตลอดฤดูใบไม้ผลิจนถึงฤดูร้อนฝึกบทสนทนาในห้องรับแขกและเรียนวิธีการแต่งตัวจากถนนรู เดอ ลา เป การทำแต่กิจกรรมมันช่วยคลายความทุกข์โศกลงได้

“คืนนี้หนูเต้นรำไปตั้งหลายครั้งแล้วนะคะ” อลิซาเบธอธิบายกับมารดา “ก็จริงอยู่” เธอตอบ “แต่ลูกก็รู้ว่าแม่จะมีความสุขมากแค่ไหนถ้าหนึ่งในคู่เต้นขอลูกแต่งงาน” อลิซาเบธพยายามหัวเราะกลบเกลื่อนความห่อเหี่ยวที่คำพูดนั้นทำให้เธอรู้สึก “ถ้างั้นแม่ก็โชคดีที่หนูยังเด็ก เรามีเวลาอีกหลายปีกว่าหนูจะต้องเริ่มเลือกผู้ชายสักคนจากที่นี้”

“โอ ไม่ใช่เลย” ดวงตามิสซิสฮอลแลนด์มองกวาดไปรอบห้องบอลรูมใหญ่ มันตระการตาไปด้วยหลังคารูปโดมกรุกระจกแก้วสีขุ่น กำแพงภาพปูนเปียกและกระจกกรอบทองที่ตั้งอยู่ตรงกลาง มีห้องข้างๆ ที่เล็กกว่าแต่ก็ถูกตกแต่งหรูหรา และมีคนแน่นขนัดพอๆ กัน ต้นปาล์มใหญ่ในกระถางถูกวางเรียงรายเป็นวงกลมใกล้ผนัง เอาไว้ปกป้องพวกผู้หญิงที่ยืนอยู่ริมห้องจากคู่เต้นรำที่กรีดกรายอยู่บนพื้นหินอ่อนสลับลายโมเสก ดูเหมือนจะมีคนรับใช้สี่คนต่อแขกหนึ่งคนซึ่งดูเอิกเกริกเกินไปแม้แต่ในสายตาของหญิงสาวที่ไปเรียนรู้วิธีการเป็นกุลสตรีในมหานครแห่งแสงสว่างตลอดสองฤดูกาลที่ผ่านมา “สิ่งเดียวที่เราไม่มีก็คือเวลา” มิสซิสฮอลแลนด์พูดต่อจนจบ

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s